Под горным делом понимают сферу деятельности человека по освоению недр Земли, связанную с извлечением полезных ископаемых. В древнегреческом языке общим термином, обозначающим добычу любого сырья из недр Земли, служит одно слово, примерно соответствующее русскому сложному слову «рудовыкапывание». Причем, этот термин применяли при описании добычи металлической руды, драгоценных камней, соли, строительного камня и даже воды. В своих трактатах Аристотель указывал, что горное дело охватывает различные отрасли.
В современном понятии горное дело включает все виды техногенного воздействия на земную кору, - как непосредственное извлечение полезных ископаемых, так и их первичную переработку и даже научные исследования, связанные с горными технологиями.
Начало горного дела в виде добывания кремня относится к эпохе древнего палеолита (каменный век). Дальнейшее его развитие происходило вместе с развитием человеческого общества и тесно связано с его социально-экономической структурой.
 
В середине XVII века поиски руд продвигаются за Урал, достигают городов Томска и Красноярска. К концу столетия были открыты серебряные рудники в Нерчинском крае (по реке Аргуни), к этому времени в России было уже 10 железоделательных заводов, работавших главным образом на казну и только в незначительной степени на вольный рынок. Горное дело достигает особенно высокого и прочного развития в период царствования Петра Великого. Центром горного дела на полтора столетия становится Урал, где в 1699 году на реке Нейве началось строительство казенного Невьяиского (Нейвинского) железоделательного завода - дедушки уральских заводов.
В эту знаменательную эпоху выдвинулся своим умом и способностями старший сын тульского кузнеца Демида Григорьевича Антуфьева Никита Демидович (1656-1725), впоследствии получивший от Петра I дворянское звание и известный в истории как Никита Демидов, считающийся родоначальником и основателем династии Демидовых.
Сначала он работал на новом оружейном заводе, основанном в г. Туле голландскими купцами, усовершенствовался в этом деле и после удачно выполненного заказа ружей получил от Петра I в подарок несколько десятин земли по реке Тулице, где впоследствии построил собственный железоделательный завод.
Археологические данные показывают, что на территории будущей России горное дело зародилось в глубокой древности. Так, остатки "чудских копей" на Урале и в Сибири свидетельствуют о развитии горного промысла у древних финских племен - "чуди" как их называют русские источники. Остатки печей для выплавки руд указывают на знакомство этих племен уже в доисторические времена с примитивной обработкой металлов.
В центральных русских областях в XII - XIII в.в. существовало кустарное производство железа из болотных руд, которыми славились города Дедилов (в бывшей Тульской губернии) и Устюжна Железно-польская (в бывшей Новгородской губернии). Кустарным способом железо добывалось в Олонецком крае и в Карелии. Кустарная добыча была невелика, и для обеспечения потребностей страны в железе и других металлах их приходилось по дорогой цене и с большими трудностями ввозить из-за границы. С возвышением Московского государства и с ростом его завоевательной политики потребность в металлах увеличилась.
Нормальное развитие горного дела несколько задержалось вследствие 30-летней войны, нанесшей громадный ущерб всему населению средней Европы, но затем снова пошло вперед, особенно после применения, начиная со второй половины XVII века, порохострелъной работы в добыче твердых пород.
В XVII веке Германия теряет руководящее положение в капиталистическом развитии Европы. Среди промышленных стран на первое место выдвигается Англия. Капиталистические отношения завоевывают новые отрасли горного дела, особенно добывание железа, а потом угля. Ряд новых изобретений позволяет распространить разработку на глубоко залегающие руды, что открыло широкие возможности для капитала, в том числе для акционерного капитала, устремившегося в европейские и заморские горные предприятия.
С распадом могущественной Римской Империи в IV в. н.э. погибла и римская культура, а вместе с нею и некоторые зачатки горного промысла. Только начиная, с того времени, когда вновь образовавшиеся северные государства достаточно окрепли, - снова возникает наряду с другими промыслами и горный промысел, о чем свидетельствуют многочисленные законодательные акты, изданные различными государями и направленные к охране и развитию промысла.
История горного дела в раннее средневековье известна сравнительно мало. По-видимому, средневековая Европа все-таки унаследовала от поздней Римской империи часть ее горных разработок, не полностью была потеряна и прежняя техника, сохранились и элементы правовой регламентации горного дела, хотя последние быстро деформировались в процессе феодализации.
В средние века особенно значительное развитие горное дело получило в некоторых частях Германии. Еще до Римской империи германцы и славяне хотя и в незначительных размерах, но уже разрабатывали некоторые рудные месторождения. Сближение с римской культурой должно было сообщить этим началам горного дела положительный толчок. Поэтому уже с раннего средневековья Германия занимает среди европейских стран видное место но добыче металлов; в позднее средневековье ей, бесспорно, принадлежит первое место.